Rand Paul ingin membuat biaya kuliah dikurangkan dari pajak

David Greedy/Getty Images

Senator Rand Paul hari ini berargumen bahwa biaya kuliah harus benar-benar dikurangkan dari pajak — sebuah gagasan regresif yang sangat cocok untuk senator libertarian.

Uang sekolah yang dapat dipotong pajak adalah sebuah pujian yang bagus, tetapi itu tidak akan banyak membantu membuat perguruan tinggi lebih terjangkau — dan pada dasarnya tidak akan melakukan apa pun untuk keluarga yang benar-benar miskin. Sementara itu, itu akan membuat kode pajak, serta bantuan federal untuk pendidikan tinggi, menjadi lebih rumit.



Idenya mendapat penayangan yang menonjol di musim keempat Sayap Barat . Saat kampanye pemilihan kembali Presiden Demokrat Jed Bartlet dimulai, direktur komunikasinya, Toby Ziegler, terjebak di Indiana, di mana dia melakukan percakapan di sebuah bar hotel dengan seorang pria yang keluarganya berpenghasilan $80.000 per tahun (berarti sekitar $104.000 dalam dolar 2015) dan sedang berjuang untuk mengetahui cara membeli Notre Dame:

Bartlet akhirnya mengusulkan untuk membuat biaya kuliah sepenuhnya dikurangkan dari pajak, seperti yang disarankan Paul, untuk membantu keluarga pekerja keras membuat setara dengan pendapatan enam digit membeli sebuah perguruan tinggi swasta yang mahal untuk anak-anak mereka.

Dan itulah mengapa ini bukan ide yang bagus. Di alam semesta kebijakan pendidikan tinggi, memudahkan siswa untuk membeli perguruan tinggi pilihan mereka menempati urutan kedua untuk membantu siswa yang tidak mampu membayar perguruan tinggi sama sekali.

Itulah mengapa manfaat pendidikan tinggi sebagian besar bersifat progresif, dengan Pell Grants dan pinjaman bersubsidi tersedia untuk siswa dari setengah bagian bawah distribusi pendapatan, dan pinjaman federal yang tidak disubsidi untuk semua orang. Bahkan kredit pajak pendidikan tinggi utama, Kredit Pajak Peluang Amerika, memiliki bagian penerima manfaat yang substansial dari keluarga yang berpenghasilan kurang dari $50.000 per tahun.

Pengecualian untuk struktur progresif itu adalah biaya kuliah yang dapat dikurangkan dari pajak. Itu sudah ada, meskipun dibatasi pada $4.000 dan hanya berlaku untuk keluarga yang berpenghasilan kurang dari $160.000 per tahun dalam penghasilan kena pajak. Bahkan dengan batas-batas itu, manfaat terbesar diperoleh orang kaya. Pada tahun 2012, biaya kuliah yang dapat dikurangi pajak merugikan pemerintah sebesar $512 juta, dengan lebih dari separuh uang tersebut diberikan kepada keluarga yang menghasilkan lebih dari $100.000 per tahun.

(Papan Kampus, Tren Harga Perguruan Tinggi )

Kode pajak bukanlah pengungkit kebijakan yang baik di pendidikan tinggi. Bahkan Kredit Pajak Peluang Amerika, yang lebih menguntungkan siswa dan keluarga berpenghasilan rendah daripada pengurangan biaya kuliah dan biaya kuliah, tidak banyak berpengaruh pada kehadiran di perguruan tinggi. Membuat biaya kuliah sepenuhnya dapat dikurangkan dari pajak dan menghapus batas pendapatan akan menghasilkan rejeki nomplok bagi keluarga dari kuartil pendapatan teratas, yang membayar, rata-rata, lebih dari $42.000 untuk kuliah di perguruan tinggi swasta.

Itu menggelegar ketika umumnya liberal, pemerintahan fiksi Bartlet mengusulkan pemotongan pajak regresif seperti itu, bahkan jika mereka berencana untuk membayarnya dengan menaikkan pajak bahkan orang Amerika yang lebih kaya. (Seperti banyak hal di Sayap Barat , awalnya adalah Usulan pemerintahan Clinton .)

Tapi itu lebih cocok untuk Paul, yangmendukung penghapusan sebagian besar pemotongan pajak, dan dia berpendapat bahwa subsidi pemerintah untuk pendidikan tinggi mengarah pada biaya kuliah yang lebih tinggi. Dia mengusulkan untuk menyingkirkan Departemen Pendidikan dan memotong dana Pell Grants untuk siswa berpenghasilan rendah.

Pelukan Paul atas biaya kuliah yang dapat dikurangkan dari pajak menunjukkan bagaimana persepsi tentang manfaat pemerintah berubah ketika manfaat tersebut diberikan melalui kode pajak. Sebuah keringanan pajak untuk biaya kuliah adalah bentuk bantuan keuangan federal sebagai Hibah Pell. Tapi seperti tunjangan pajak untuk rekening tabungan perguruan tinggi, ini adalah subsidi pemerintah yang tidak terlihat seperti subsidi bagi sebagian besar penerimanya. Dan begitu manfaat itu diberikan, mereka sering kali tidak dapat diganggu gugat secara politis — yang berarti biaya kuliah yang dipotong pajak akan menguntungkan orang kaya dan memperumit kode pajak untuk jangka panjang.